¿Qué es la cultura? 17 Definiciones desde la antropología

El pasado 21 de mayo se celebró el Día Internacional de la Diversidad Cultural (ver post), pero, ¿Qué es cultura? La palabra Cultura juega un rol fundamental para todos los que nos dedicamos a las humanidades y las Ciencias Sociales. Como investigador, hacemos uso de una de las las múltiple definiciones sobre «Cultura» para nuestros trabajos e interpretaciones.

Etimológicamente la palabra «Cultura» proviene del del latín cultura, y este de cultus, cultivo, cultivado, cultivar, la misma que nos dio cultismo (según la RAE).

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Particularmente, yo entiendo el término cultura como «el conjunto de conocimientos, ideas, tradiciones y costumbres que caracterizan a un pueblo, a una clase social, a una época».
Haciendo un breve resumen de la historia del uso de la palabra «Cultura» encontramos que desde el siglo XVIII, el romanticismo impuso una diferencia entre civilización y cultura. El primer término se reservaba para nombrar el desarrollo económico y tecnológico, lo material; el segundo para referirse a lo «espiritual», es decir, el «cultivo» de las facultades intelectuales. En el uso de la palabra «Cultura» cabía, entonces, todo lo que tuviera que ver con la filosofía, la ciencia, el arte, la religión, etc. Además, se entendía la cualidad de «culto» no tanto como un rasgo social sino como individual. Por eso podía hablarse de, por ejemplo, un hombre «culto» o «inculto» según hubiera desarrollado sus condiciones intelectuales y artísticas. Esto es hoy muy frecuente.
Las nuevas corrientes teóricas de sociología y la antropología contemporáneas redefinieron este término. Cuando se dice «CULTURA China», «CULTURA Maya» se está haciendo uso muy distinto de aquel, se refiere a los diversos aspectos de la vida en esas sociedades. 
En general, hoy se piensa a la «Cultura» como el conjunto total de los actos humanos en una comunidad dada, ya sean éstos prácticas económicas, artísticas, científicas o cualesquiera otras. Toda práctica humana que supere la naturaleza biológica es una práctica cultural.

Recientemente, uno de los blog que sigo: «El Antropólogo Principiante«, ha publicado un nuevo post titulado «¿Qué es la cultura? 17 Definiciones de la palabra cultura en antropología» en la cual el autor realiza una muy interesante recopilación con las definiciones mas importantes realizadas por antropologías Culturales y Sociales. revisando nuevamente estas definiciones recordé mis clases y lecturas de antropología y como las diferentes definiciones van complementándose.

Vamos con el articulo a continuación: La Cultura y sus diferentes definiciones:

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Nueva entrada de post en «El Antropólogo Principiante» 

Edward Burnett Tylor 1832-1917

Una de las definiciones más famosa de la cultura, siempre vigente y citada por muchos antropólogos es la de Edward Burnett Tylor:

“La cultura o civilización, tomada en su sentido etnográfico amplio, es  ese todo complejo que incluye conocimientos, creencias, arte, moral, costumbres, y todas las demás capacidades y hábitos adquiridos por el hombre como miembro de una sociedad. La condición de la cultura entre las diferentes sociedades de la humanidad, en la medida en que es capaz de ser investigada sobre principios generales, es un tema apto para el estudio de las leyes del pensamiento y de la evolución humana» (Tylor, 1871)

Bronisław Kasper Malinowski 1884-1942 

Nuestro querido Malinowski define la cultura como “esencialmente un aparato instrumental por medio del cual el hombre se encuentra en la posición de poder hacer frente a los problemas concretos que tropieza en su ambiente, en el curso de la satisfacción de sus necesidades”. Entonces, continúa, sus “actividades, actitudes y objetos están organizados alrededor de tareas importantes y vitales en instituciones tales como la familia, el clan, la comunidad local, la tribu y equipos organizados de cooperación económica y de actividad política, legal y educativa. (Herskovits. Los “universales” en la civilización humana).

Ruth Benedict 1887-1948

Otros boasianos se dedicaron a explorar la noción de cultura en el campo de la antropología. Ruth Benedict  afirmó que una cultura no era simplemente un “cajón de sastre sin ton ni son” ni una “cuestión de pegotes y añadidos” como su contemporáneo de más edad Robert Lowie suponía. Entendió más bien que cada cultura “desechaba elementos incongruentes, modificaba otros en beneficio propio e inventaba unos terceros consonantes con su gusto”. El resultado era un modo de vida compuesto en torno a unos pocos principios estéticos e intelectuales que producían una Weltanschauung, una singular VISIÓN DEL MUNDO”. Barfield, Thomas, Diccionario de Antropología (2000: 184).

Ralph Linton 1893-1953

Dió en 1936 la siguiente definición:
“La cultura de cualquier sociedad es la suma total de las ideas, las reacciones emotivas condicionadas y las pautas de conducta habitual que los miembros de esa sociedad han adquirido por instrucción o imitación y que comparten en mayor o menor grado”. Linton, R. Estudio del hombre.(1972).

George Peter Murdock 1897-1985

Consagró lo esencial de su trabajo antropológico a la implementación de un método para el análisis comparativo de los datos etnográficos.
“Murdock se atiene en principio a las definiciones de cultura como conjunto de hábitos consuetudinarios del pensamiento y de la acción, junto al equipo material, y de sociedad, como grupo de gente organizada y relativamente autónoma que comparte una cultura. (…) Murdock trata las unidades de cultura y sociedad como si fueran isomórfas y las usa indistintamente. Lo que tiene en cuenta como unidad de estudio no es tanto una cultura distinta como la cultura de un grupo distinto”. (GONZÁLEZ ECHEVARRÍA, A.; Etnografía y comparación, 1990, p. 51).

Leslie White 1900-1975

Afirmó que, en algún comienzo hipotético, ‘entre el humano y la Naturaleza pendía el velo de la cultura, y que el primero no podía ver nada sino a través de este medio… los significados y valores existentes más allá de los sentidos’. A lo largo del medio siglo siguiente, los incesantes esfuerzos de los biólogos por incluir la totalidad del comportamiento humano en sus esquemas no haría más que reafirmar a los antropólogos en este credo. Barfield, Thomas, Diccionario de Antropología (2000: 185).

Talcott Parsons 1902-1979

Es uno de los mayores exponentes del funcionalismo estructural en Sociología.
“Kroeber y Kluckhohn hicieron una búsqueda exhaustiva en la literatura existente y finalmente tuvieron que admitir que Parsons había dado con la definición correcta de cultura para los propósitos de la ciencia. Era un discurso simbólico colectivo. Versaba sobre conocimiento, creencias y valores. No equivalía a las Bellas Artes y a las Letras, tal como entendía el humanista, ya que cada miembro de la sociedad compartía una parte de su cultura. También era bastante distinto de la civilización universal humana a la que había dado lugar el mundo de la ciencia, la tecnología y la democracia ya que cada comunidad tenía su cultura propia, con sus valores específicos que la separaba de todas las demás”. Kupper, A. Cultura. La versión de los antropólogos, citado en Fdez. Moreno Lecturas de Etnología (2004:80).

Claude Lévi-Straus 1908-2009

Define la cultura en base a las diferencias:
“… ¿en qué consisten las diferencias entre estas culturas? Lévi‐Strauss ha dado a esta pregunta una respuesta operatoria en forma de definición: “Llamamos cultura a todo conjunto etnográfico que, desde el punto de vista de la investigación, presenta, respecto a otras, diferencias significativas” (1958: 325), y más adelante (ibid): “el término cultura es empleado para agrupar un conjunto (subrayado del autor) de diferencias significativas cuyos límites coinciden aproximadamente”. M. Izard en Diccionario Akal de Etnología y Antropología (1996: 202).

Ward Googenough 1919-2013

“La cultura de una sociedad”, para citar de nuevo a Goodenough, esta vez un pasaje que ha llegado a convertirse en el locus clasicus de todo el movimiento [de los que ubican la cultura en el entendimiento y en el corazón de los hombres], ”consiste en lo que uno debe conocer o creer a fin de obrar de una manera aceptable para sus miembros”. Geertz, C. La interpretación de las culturas” 1973: 24).

Clifford Geertz 1926-2006

Considera que es necesario interpretar las culturas.
“El concepto de cultura que propugno y cuya utilidad procuran demostrar los ensayos que siguen es esencialmente un concepto semiótico. Creyendo con Max Weber que el hombre es un animal inserto en tramas de significación que él mismo ha tejido, considero que la cultura es esa urdimbre y que el análisis de la cultura ha de ser por lo tanto, no una ciencia experimental en busca de leyes, sino una ciencia interpretativa en busca de significaciones. Lo que busco es la explicación, interpretando expresiones sociales que son enigmáticas en su superficie”. Geertz, C. La interpretación de las culturas (2003:20).

Marvin Harris 1927-2001

Padre del materialismo cultural, dió una breve definición:
“Pautas de conducta y pensamiento aprendidas y compartidas características de un grupo social” (Introducción a la Antropología General, p. 751).

Ofrece otra definición:
“Cultura es el conjunto aprendido de tradiciones y estilos de vida, socialmente adquiridos, de los miembros de una sociedad.incluyendo sus modos pautados y repetitivos de pensar, sentir y actuar (es decir, su conducta). Esta definición sigue el precedente sentado por sir Edward Burnett Tylor, fundador de la antropología académica y autor del primer libro de texto de antropología general”.Marvin Harris Antropologia cultural (2001: 9).

Adam Kuper, 1941

Propone analizar por separado los elementos que componen la cultura.
Para entender la cultura, la debemos deconstruir. Se deberían separar las creencias religiosas, los rituales, el conocimiento, los valores morales, las artes, los géneros retóricos y demás, en vez de atarlos junto en un solo hato etiquetado como cultura, conciencia colectiva, superestructura o discurso. Al separar estos elementos, se obliga a explorar las configuraciones cambiantes de las relaciones mutuas entre lenguaje, conocimiento, técnicas, ideologías políticas, rituales, mercaderías y demás. Cultura. La versión de los antropólogos (2001: 281).

Guillermo de la Peña,1943

Define la cultura en su obra Los estudios urbanos en la antropología social británica. Es citado por Josepa Cucó i Giner en Antropología Urbana:”[…] como destaca De la Peña (1993), en el enfoque situacional, la cultura es definida como la expresión idiomática de una situación determinada. Esta expresión se operacionaliza para su análisis en lo que Gluckman (1958: 57‐61) llama “costumbres”, a las que define como conductas estandarizadas observables” (2008: 29).

Javier San Martín Sala

En su obra Para una superación del relativismo cultural dice:
“… la cultura no es un conjunto variable de datos y rasgos, como los relativistas tendían a creer. Toda cultura consta de un nivel tecnoeconómico, de unos principios de regulación de las relaciones entre los individuos del grupo (es decir, de una estructura y organización social) y en último término de esquemas de interpretación del mundo y de la sociedad (2009: 46).

John Galaty  y John Leavitt

Dan un breve pero denso repaso a las definiciones de cultura a través de la historia de la disciplina y concluyen que:
“Los antropólogos utilizan hoy en día la palabra “cultura” en varias  acepciones:
1. Capacidad de simbolización  propia de la especie humana;
2. Estado dado de la inventiva y de la invención (tecnología);
3. Entidad social relativamente autónoma y compleja;
4. Sistema colectivo de símbolos, de signos y de significaciones propias de varias sociedades según modalidades diversas de integración.”

(Galaty, J. y Leavitt, J. en Bonte, P.; Izard, M. (dir.) Diccionario Akal de etnología y antropología (1996:205).

Eugenia Ramírez 

En Evolución cultura y complejidad nos proporciona la siguiente definición de cultura:
“Entiendo la cultura precisamente como el proceso no lineal de creación y reorganización, descripción y redescripción colectiva de las condiciones de existencia (en los que incluyo el significado) de los seres humanos. (2009: 29).

Ángel Díaz de Rada 
En Cultura, Antropología y otras tonterías (2010 :19 ss.) dice:

$1. Cultura es una forma de vida social
$2. […] es el conjunto de reglas con cuyo uso las personas dan forma a la relación que las personas mantienen entre sí, en su vida social.
$3. […] es el conjunto de reglas con cuyo uso las personas dan forma a su acción social.
$4. […] es una descripción, hecha por alguien, del conjunto de reglas con cuyo uso las personas dan forma a su acción social.
$5. […] es el conjunto de reglas para relacionarse con las reglas de $3 en cada situación concreta.
$6. […] es el discurso, el decurso, de un conjunto de reglas convencionales puestas en práctica en el tiempo de las situaciones sociales

Para mayor información sobre la definición de Cultura puedes revisar los siguientes enlaces:

Publicado el 18 feb. 2016
¿Qué es la Cultura?

Subido el 29 feb. 2012
En esta oportunidad, el antropólogo Alex Huerta nos invita a reflexionar sobre la importancia de los grupos subalternos en la construcción de una cultura nacional. Hoy en día, cuando el saber no es ya patrimonio de unos pocos y cuando las manifestaciones culturales de las élites han revelado un rol hegemónico y a la vez excluyente, la comprensión de la complejidad de un país como el Perú demanda detenerse en el estudio de la cultura popular.


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